Suudi Arabistan çöllerinde bir Türk: Çöl Kaplanı Kemal Merkit

Kemal Merkit namı diğer Çöl Kaplanı. Dünyanın en prestijli yarış organizasyonu Dakar Rallisi’nde uzun yıllar boy gösteren yarışçı, asla unutulmayacak bir efsane olarak tarihe ismini yazdırdı.

“Çöl Kaplanı” lakabıyla bilinen Kemal Merkit, 1960 yılının Haziran ayında İstanbul’da doğdu. Avusturya Lisesi’nde okuduğu yıllarda motosiklete merak sardı. Spora ilgisi ise hep vardı. Bisiklet, snowboard, tenis gibi sporlarla da ilgilenirken, 18 yaşında sörf hocalığı yapmaya başladı.
Bir süre hayatını sörfe adadı ancak 1991 yılında ilk eşinin ona hediye olarak aldığı ilk motosikletiyle birlikte bir nevi hayat gayesini bulmuş oldu. Hemen arkadaşlarına da motosiklet aldırdı ve birlikte turlara çıktılar.
Kısa süre sonra, dönemin efsane yarışı Camel Trophy’nin gediklisi olmuşlardı. 1997’de ilk yurtdışı yarışına katıldı. Yine arkadaşlarıyla birlikte Tunus, Birleşik Arap Emirlikleri, Fas gibi ülkelerde yarıştı. Büyük çoğunluğunda ilk defa bir Türk sporcunun yer aldığı bu yarışlarda sürekli olarak yarıştıkça, giderek uzmanlaştı.
Bir noktadan sonra Merkit, yine o güne kadar daha önce hiçbir Türk motosikletçinin yarışmadığı, dünyanın en prestijli yarış organizasyonu Dakar Rallisi’ne katılmayı kafaya koydu. Gemi makine mühendisi olan babasının etkisiyle mekanikten çok iyi anlıyordu ve 2002 yılında servis desteği de olmadan, tek başına Dakar’a gitti.
Bu yarışa daha sonra defalarca katılacak ve 2010’da “servis desteği olmayanlar” kategorisinde birinci dahi olacaktı. Dakar’da çok iyi ilişkiler kurdu. Orada “Turkish Power” olarak anılıyor, özellikle yarışçıların kendi aralarındaki mekanik dayanışmasında bilgisi ve yardımseverliğiyle öne çıkıyordu.
Her yılın belirli dönemlerinde Türk gazetelerinde çıkan “Çöl Kaplanı şu etapta şunu yaptı” haberleri Türkiye için neredeyse Dakar Rallisi ile eş anlamlı hâle gelmişti. Ancak Merkit, 2012 yılında, 52 yaşındayken son anda katılmaya karar verdiği TransAnatolia’da bir başka motosikletçinin toz bulutu içinde ona çarpmasıyla, hayata çok erken veda etti.
Başta da belirttiğimiz gibi sporun birçok farklı dalıyla fazlasıyla içli dışlı olan, elli yaşına yaklaştığı günlerde önce triatlonla ilgilenip ardından “Iron Man” olan Merkit, motor sporları dünyasında büyük iz bıraktı. Öldüğü yıl, taşıdığı 55 numara Dakar Rallisi’nde boş bırakıldı. Spora yaptığı katkının ve sayısız başarısının yanında ikili ilişkilerdeki gülen yüzü, hoş sohbeti, pozitifliği dilden dile anlatıldı.
Avusturya Lisesi’ndeki yıllığında ona ayrılan sayfayı bu yıl kaybettiğimiz gazeteci sınıf arkadaşı Cüneyt Cebenoyan yazmış, Merkit’in motosiklet hayallerinden bahsettiği yazıyı “Motosiklet üzerinde yaşlanman dileğiyle” diye bitirmişti. Kemal Merkit, Türk motosiklet dünyasında asla unutulmayacak bir efsane olarak tarihe ismini yazdırdı.
Red Bull